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Prescribed fire in ponderosa pine forest in eastern Washington (USA) to restore ecosystem health.
03 Nov 2019

Prévention et contrôle : Utiliser le contre-feu pour lutter contre les incendies de forêt

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Peut-on combattre le feu par le feu ? Parfois, des contre-feux peuvent être allumés dans le cadre d'un brûlage dirigé afin de priver un feu du combustible dont il a besoin pour se propager. Mais comment cette technique fonctionne-t-elle réellement ?

Un contre-feu est un feu qui est délibérément allumé devant un front de feu actif, généralement un feu de forêt, un feu d'herbe ou un autre type de feu de forêt.

Le contre-feu consomme une partie des matériaux combustibles et crée une ceinture de feu que le feu de forêt a du mal à traverser.

Dans le meilleur des cas, le contre-feu peut empêcher complètement l'incendie de se propager, mais dans le même temps, il y a un risque que le contre-feu se propage et puisse même aggraver l'incendie de forêt.

Il faut donc une grande expérience pour utiliser cette technique, sinon elle peut facilement devenir incontrôlable. Le meilleur effet est que le contre-feu est situé si près du front de l'incendie que le contre-feu est finalement aspiré vers le feu initial.

Cela est possible car un grand feu envoie de l'air chaud vers le haut et attire donc constamment de l'air.

Prescrit à la bonne distance, le contre-feu se déplacera dans la direction du feu principal sans se propager ailleurs.

South Africa Controlled Burn

Photo : (Ci-dessus) Vue aérienne d'un brûlage contrôlé dans la réserve naturelle de Helderberg en Afrique du Sud, en bordure de la ville du Cap. En Afrique du Sud, les brûlages contrôlés sont importants pour maintenir la santé écologique du fynbos indigène et pour réduire l'intensité des brûlages futurs.

Photo de couverture : Brûlage dirigé dans une forêt de pins ponderosa dans l'est de l'État de Washington (États-Unis) pour restaurer la santé de l'écosystème.

Le feu prévient les incendies

Dans les zones où les feux de forêt sont fréquents, le feu est également utilisé pour prévenir les incendies.

Pour ce faire, on procède à des brûlages contrôlés, qui éliminent tellement de matériaux que les feux de forêt ne peuvent pas se propager.

Il existe toutefois plusieurs exemples de brûlages dirigés qui ont échappé à tout contrôle.

Un brûlage contrôlé ou prescrit, également connu sous le nom de brûlage de réduction des risques, de retour de flamme, d'essaimage ou de brûlage, est un feu de forêt déclenché intentionnellement à des fins de gestion forestière, d'agriculture, de restauration des prairies ou de réduction des gaz à effet de serre, écrit Wikipedia :

Un brûlage contrôlé peut également désigner le brûlage intentionnel de rémanents et de combustibles par le biais de tas de brûlage.

Lefeu est un élément naturel de l'écologie des forêts et des prairies et le brûlage contrôlé peut être un outil pour les forestiers. La réduction des risques ou le brûlage contrôlé sont effectués pendant les mois les plus frais afin de réduire l'accumulation de combustible et de diminuer la probabilité de graves incendies plus chauds.

Le brûlage contrôlé stimule la germination de certains arbres forestiers souhaitables, et révèle les couches minérales du sol, ce qui augmente la vitalité des semis, renouvelant ainsi la forêt. Certains cônes, comme ceux du pin tordu et du séquoia, sont sérotineux, de même que de nombreux arbustes de chaparral, ce qui signifie qu'ils ont besoin de la chaleur du feu pour ouvrir les cônes et disperser les graines.

Dans les pays industrialisés, le brûlage contrôlé est généralement supervisé par les autorités chargées de la lutte contre les incendies pour l'obtention de réglementations et de permis.

Histoire

Les brûlages contrôlés ont une longue histoire dans la gestion des zones sauvages. Les sociétés pré-agricoles utilisaient le feu pour réguler la vie végétale et animale. Des études sur l'histoire du feu ont permis de documenter des feux de forêt périodiques allumés par des peuples indigènes en Amérique du Nord et en Australie.

Les incendies, qu'ils soient naturels ou dirigés, faisaient autrefois partie des paysages naturels dans de nombreuses régions. Des études ont montré qu'entre le milieu de l'Holocène et le XVIIe siècle de notre ère, les feux de végétation brûlaient annuellement entre 45,0 % et 87,5 % de la superficie brûlée en Californie au cours d'une récente décennie (1994-2004), par exemple. Ces pratiques ont pris fin au début du 20e siècle lorsque les politiques américaines en matière d'incendies ont été adoptées dans le but de supprimer tous les feux.

Depuis 1995, le service forestier américain a lentement intégré les pratiques de brûlage dans ses politiques de gestion forestière.

Le brûlage à contre-courant consiste à allumer de petits feux le long d'un coupe-feu artificiel ou naturel devant un front d'incendie principal. Le contre-brûlage réduit la quantité de combustible disponible pour le feu principal au moment où celui-ci atteint la zone brûlée.

Le contre-brûlage est utilisé dans le cadre de brûlages contrôlés et lors d'incendies de forêt. Alors que les brûlages contrôlés utilisent le brûlage à rebours lors d'incendies planifiés pour créer une "ligne noire", le brûlage à rebours est également utilisé pour arrêter un incendie de forêt déjà en cours. Les pare-feux sont également souvent utilisés comme point d'ancrage pour démarrer une ligne de feux le long d'éléments naturels ou artificiels tels qu'une rivière, une route ou une clairière déblayée. Cette méthode est appelée " back burning " (brûlage à contre-courant) car les petits feux sont conçus pour " brûler à contre-courant du front principal du feu " et brûlent et se déplacent généralement contre les vents au niveau du sol.

Une autre considération est la question de la prévention des incendies.

En Floride, pendant la sécheresse de 1995, des incendies de forêt catastrophiques ont brûlé de nombreuses maisons. Mais les responsables de la division forestière de Floride ont noté que le problème sous-jacent était l'arrêt antérieur des brûlages contrôlés, suite aux plaintes des propriétaires[ ].citation nécessaire] Chaque année, les feuilles mortes et les branches tombées augmentaient la probabilité d'un incendie chaud et incontrôlable.

Les brûlages contrôlés sont parfois allumés à l'aide d'un outil appelé driptorch, qui permet de diriger un jet régulier de combustible enflammé vers le sol selon les besoins. Des variantes du driptorch peuvent être utilisées, comme l'helitorch, qui est monté sur un hélicoptère, ou d'autres dispositifs improvisés, comme le montage d'un dispositif semblable au driptorch sur le côté d'un véhicule. Un dispositif pyrotechnique connu sous le nom de fusée peut être utilisé pour l'allumage des combustibles proches, tandis qu'un pistolet Very peut être utilisé pour les combustibles plus éloignés.

Pour le brûlage des rémanents, c'est-à-dire des déchets laissés par l'exploitation forestière, il existe plusieurs types de brûlage contrôlé. Le brûlage à la volée consiste à brûler des rémanents éparpillés sur une large zone. Le brûlage en tas consiste à rassembler les rémanents en tas avant de les brûler. Ces piles brûlantes peuvent être appelées des feux de joie. Les températures élevées peuvent nuire au sol, l'endommager physiquement, chimiquement ou le stériliser. Les brûlages généralisés ont tendance à avoir des températures plus basses et n'endommagent pas le sol autant que les brûlages en tas, bien que des mesures puissent être prises pour traiter le sol après un brûlage. Dans le cas du brûlage en faucheuse et du brûlage à la volée, on laisse les rémanents se compacter avec le temps ou on les compacte avec des machines. Cela produit un feu de moindre intensité, à condition que les rémanents ne soient pas trop serrés, mais le sol peut être endommagé si des machines sont utilisées pour comprimer les rémanents.

Le brûlage contrôlé réduit les combustibles, peut améliorer l'habitat de la faune, contrôle la végétation concurrente, améliore le fourrage à court terme pour le pâturage, améliore l'accessibilité, aide à contrôler les maladies des arbres, et perpétue les espèces dépendantes du feu. Dans les forêts matures de pins à feuilles longues, il aide à maintenir l'habitat des pics à queue rouge , une espèce menacée, dans leurs habitats de sandhill et de flatwoods[ 15]. [Le feu est également considéré comme un élément crucial du rétablissement de la couleuvre de Louisiane, une espèce menacée, dans les forêts de pins à feuilles longues du centre de la Louisiane et de l'est du Texas. Cependant, de nombreux scientifiques ne sont pas d'accord avec une approche aussi simpliste, et indiquent que chaque forêt doit être évaluée selon ses propres mérites.

Dans la nature, de nombreux arbres dépendent du feu pour éliminer la concurrence et libérer leurs graines. En particulier, le séquoia géant dépend du feu pour se reproduire : les cônes de l'arbre s'ouvrent après un incendie et libèrent leurs graines, le feu ayant éliminé toute végétation concurrente. En raison des efforts de suppression des incendies au début et au milieu du XXe siècle, les feux de faible intensité ne se produisaient plus naturellement dans de nombreux bosquets, et ne se produisent toujours pas dans certains bosquets aujourd'hui. La suppression des incendies a également entraîné l'accumulation de combustible au sol et la croissance dense qui posait le risque d'incendies de forêt catastrophiques. Ce n'est que dans les années 1970 que le Service des parcs nationaux a commencé à faire des feux systématiques dans le but de faire pousser de nouvelles graines.

Controverse

Dans l'Oregon, le brûlage des champs a été largement utilisé par les producteurs de semences d'herbe comme méthode de nettoyage des champs pour la prochaine série de plantations, ainsi que pour revitaliser les herbes sérotines qui ont besoin du feu pour produire à nouveau des graines. Le ministère de la qualité de l'environnement de l'Oregon a commencé à exiger un permis aux agriculteurs pour brûler leurs champs en 1981, mais les exigences sont devenues plus strictes en 1988 à la suite d'une collision entre plusieurs voitures où la fumée provenant du brûlage des champs près d'Albany, dans l'Oregon, a obscurci la vision des conducteurs sur l'Interstate 5, entraînant une collision entre 23 voitures dans laquelle 5 personnes sont mortes et 37 ont été blessées. Cette situation a donné lieu à un examen plus approfondi du brûlage dans les champs et à des propositions visant à interdire complètement le brûlage dans les champs dans cet État.

Dans l'Union européenne, le brûlage des chaumes après la récolte est utilisé par les agriculteurs pour des raisons phytosanitaires, dans le cadre de plusieurs restrictions prévues par la réglementation sur la conditionnalité.

Histoire politique

Le conflit de la politique de brûlage contrôlé aux États-Unis trouve ses racines dans les campagnes historiques de lutte contre les incendies de forêt et dans l'acceptation finale du feu comme un phénomène écologique nécessaire. La notion de feu en tant qu'outil a quelque peu évolué à la fin des années 1970, lorsque le National Park Service a autorisé et administré les brûlages contrôlés.

Alors que la méthodologie était encore relativement émergente, les feux de Yellowstone de 1988 ont frappé, ce qui a considérablement politisé la gestion du feu. La couverture médiatique qui s'ensuivit fut un spectacle vulnérable à la désinformation. Les reportages ont considérablement gonflé l'ampleur des incendies, ce qui a stigmatisé les politiciens du Wyoming, de l'Idaho et du Montana, qui ont cru que tous les incendies représentaient une perte de revenus pour le tourisme.

En partie à cause des millions de dollars perdus en estimations, un enregistrement plus strict des données a été appliqué et des seuils ont été établis pour déterminer quels incendies doivent être supprimés.

L'élément primordial des nouveaux plans d'action est l'extinction des incendies qui menacent la vie humaine, avec une certaine indulgence pour les zones présentant un intérêt historique, scientifique ou écologique particulier.

Depuis 1988, de nombreux États ont fait des progrès en matière de brûlages contrôlés, mais avec une tendance à l'oubli entre les incendies. Les sénateurs Ron Wyden et Mike Crapo, de l'Oregon et de l'Idaho, se sont mobilisés pour réduire le transfert de capitaux de la prévention des incendies vers la suppression des incendies après les durs incendies de 2017 dans ces deux États.

Le brûlage contrôlé ou l'écobuage des landes est utilisé au Royaume-Uni et dans d'autres pays comme outil de conservation. En Écosse, il est connu sous le nom de "muirburn". Il est souvent utilisé comme outil pour créer des coupe-feu afin de réduire le risque de foyers dangereux, mais c'est aussi un mécanisme important pour empêcher la succession à une végétation plus boisée et joue un rôle important dans le cycle de vie des espèces de bruyère. Les tétras lyres se nourrissent de pousses de bruyère et, comme la chasse aux tétras est depuis longtemps un sport coûteux, les propriétaires fonciers doivent s'assurer d'une bonne récolte de tétras. Ainsi, chaque année, certaines parties de la lande sont brûlées pour éliminer les vieilles bruyères et donner naissance à de nouvelles pousses.

Réduction des gaz à effet de serre

Des équipes de pompiers de Californie du Nord allument un contre-feu pour empêcher l'incendie de Poomacha de progresser vers l'ouest.

Les brûlages contrôlés dans les savanes australiennes ou américaines peuvent entraîner une réduction globale des émissions de gaz à effet de serre. Un exemple concret est l'accord de gestion des incendies de West Arnhem, lancé pour assurer "une gestion stratégique des incendies sur 28 000 kilomètres carrés (11 000 milles carrés) de la Terre d'Arnhem occidentale" afin de compenser partiellement les émissions de gaz à effet de serre d'une usine de gaz naturel liquéfié à Darwin, en Australie. Le fait de commencer délibérément les brûlages contrôlés au début de la saison sèche permet de créer une mosaïque de zones brûlées et non brûlées qui réduit la superficie des incendies plus puissants de la fin de la saison sèche.

Cette méthode est également connue sous le nom de "brûlage de parcelles". Pour minimiser l'impact de la fumée, les brûlages doivent être limités aux heures du jour dans la mesure du possible.