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Map over Canada¨s most western province, British Columbia
05 Jul 2021

Plus de 800 morts dans une vague de chaleur historique dans l'Ouest canadien : Chaos aux urgences, ville incendiée

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Les ambulanciers, les pompiers et les répartiteurs du 911 sont désespérés par les temps d'attente de plus en plus longs.

Plus de 800 personnes sont mortes d'un coup de chaleur ou d'une autre mort subite prévue entre le 25 juin et le 1er juillet dans la province de la Colombie-Britannique, dans l'ouest du Canada. La ville de Lytton, en Colombie-Britannique, a connu près de 50 C trois jours de suite. Mercredi, un incendie de forêt a réduit en cendres tous les bâtiments de Lytton et les résidents n'ont eu que dix minutes pour évacuer.

Le nombre initial de décès était de 712, mais comme les autorités ont tenu compte des retards dans les déclarations et des personnes décédées sans être découvertes dans leur maison, le nombre final dépasse largement les 800 personnes qui ont péri d'une manière ou d'une autre à cause de la vague de chaleur dans la province canadienne de la Colombie-Britannique.

Le dernier week-end de juin restera dans les mémoires de plusieurs générations dans l'Ouest canadien : les régions intérieures de la Colombie-Britannique, la province la plus occidentale du Canada, ont connu des températures atteignant presque 50 degrés Celsius ( 122 F) plusieurs jours de suite. Mais Vancouver et d'autres régions situées au bord de l'océan Pacifique ont également connu des températures supérieures à 45 C /113 F à l'ombre.

A thermometer showing 42 degrees C in the shade on Monday June 28 in White Rock, BC.
A thermometer showing 42 degrees C in the shade on Monday June 28 in White Rock, BC. Photo: Björn Ulfsson / CTIF

Conditions chaotiques au 911 - Beaucoup ont attendu 40 minutes ou plus pour obtenir une réponse au téléphone.

Cette partie du Canada n'est normalement pas touchée par les vagues de chaleur à cette période de l'année et la population n'était pas préparée. Le long de la côte, le printemps et le début de l'été ont été plutôt frais et la chaleur soudaine a été un choc pour une population qui, pour la plupart, n'a pas l'air conditionné dans ses maisons.

Avec les taux d'humidité relativement élevés qui sont normaux pour la région, la vague de chaleur a été ressentie encore plus.

Dans les jours qui ont suivi les pires chaleurs, les médias ont fait des reportages de première ligne : les ambulanciers et les répartiteurs du 911 (équivalent du 112 en Europe) ont parlé de leur désespoir face au volume d'appels d'urgence qui dépassait largement les ressources disponibles. Le nombre d'appels d'urgence liés à la chaleur est monté en flèche et le temps d'attente normal d'une minute maximum pour joindre le 911 s'est allongé de plus en plus.

Certains appelants ont attendu jusqu'à 40 minutes ou plus pour obtenir une réponse au téléphone, puis ont attendu plusieurs heures l'arrivée de l'ambulance. Certains ont pris les choses en main et ont conduit eux-mêmes leurs personnes âgées aux urgences, pour être souvent refoulés faute de place disponible.

La situation des ambulances et les temps d'attente catastrophiques au 911 ont déclenché une discussion politique tendue sur l'état de préparation dans la province, d'autant plus que les ambulanciers tentent d'attirer l'attention sur leur manque de personnel depuis plusieurs années. Le bilan de la vague de chaleur éclipse aussi largement les pertes de vies dues à la pandémie de Covid-19 dans la province, qui compte un peu plus de 5 millions d'habitants : En une semaine, 712 personnes sont mortes de la canicule, contre un peu moins de 1800 décès depuis le début de la pandémie.

712 morts d'un coup de chaleur ou d'autres complications soudaines liées à la chaleur

Au total, 712 personnes (principalement des personnes âgées) sont mortes de complications liées à la chaleur. Cela représente environ trois fois plus de décès "soudains et inattendus" que ce qui est normalement attendu pour cette période.

La ville de Lytton, en Colombie-Britannique, a connu des malheurs encore plus grands. Après avoir battu le record historique de chaleur de tous les temps au Canada pendant trois jours consécutifs, le mercredi 30 juin, environ 1 000 résidents ont eu dix minutes pour évacuer leur maison. Quelques instants plus tard, un incendie de forêt s'est déclaré et a réduit en cendres toutes les structures construites par l'homme.

À ce moment-là, de nombreuses régions le long de la côte avaient retrouvé des températures estivales confortables. Cependant, certaines régions de l'intérieur sont encore aux prises avec une chaleur hors saison et la fumée des nombreux feux de forêt qui brûlent dans la région.